Lessons In French : book review

Lessons In French Hilary ReylI was contacted in March by February Partners–a book PR and marketing firm based in New York City and asked if I would like to review a copy of Hilary Reyl’s first novel titled : “Lessons in French”.  I told them, sure…why not, and then forgot about it until I received the book a few weeks later. Honestly I did not know the author, and I never really expected to discover a book that really made me feel anything. I was assuming that this would be another one of those “Paris books” about how a girl comes to Paris and falls in love, and writes about how she adjusted and nana-ni nana-na as we say in French. I also assumed I would have to write some bland review about how it was a “nice charming portrait of Paris and what it is like to come live here”… Boy was I wrong!

Can I start by stating, to just make it all clear, that I LOVED THIS BOOK!
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A Parisian Portrait : Alain, the bouquinist

P1190210I was secretly thrilled with myself for having resolved to lug my camera around with me all day, the day I met Alain. I was wandering along the Seine, happily snapping shots of everything that pleased me, not a care in the world could bother me that day. I had free time, I live in Paris, and Spring was peeking its head around the corner. Trees started sprouting vibrant green tufts of leaves and plush pale flower buds. The rain came and went as I happily popped my red umbrella out only to tuck back in my bag a few minutes later. The sky was a manic mess of gray clouds and blue patches. It was wonderful. I felt similar to myself a decade ago when I had a student’s luxurious schedule and could wander from café to book shop on a whim.

I was wandering past the famous bouquinist boxes along the river when I spied him, this wrinkled and weathered little Frenchman, pulling books out of the path of another impending rain shower. He did so methodically, without rush, handling each of the volumes with a delicate gesture that attested to his love for books, words and literature. A little rain did not scare him. I wondered how many years of stress and worry taught him how to react with such serenity. Or maybe he was born with serenity. I am sure in his style of life, stress is not a helpful factor. Continue reading

Friday en Français : Livre – Picciola

J’ai lu, il y a quelques années maintenant, un livre pour mes études, que j’aimerais partagé avec vous : Picciola, de l’écrivain du 19ème siècle Xavier Boniface Saintine.

Un livre qui se lit à l’aise, lentement, pour savourer tous les mots tous les idées philosophiques et émotives; c’est l’histoire d’un homme qui se fait emprisonner sous Napoléon qui est en train de devenir empereur, pour avoir conspiré contre lui. Un homme, Charney, qui a cherché par tant de moyens une voie qui lui donnerait un réel plaisir dans le vie, un sentiment profond, un amour éternelle…  C’est par ennuie qu’il se conduit à conspirer contre le 1er consul et donc se trouve en prison. Ses richesse disparues, ses maîtresses aussi, il contemple sa vie réduite aux choses les plus basiques sans émotion, sans remords. Il est vide.

Et puis, un jour, il voit lors de sa promenade journalière, le bout d’une petite plante qui pousse entre deux pavé de sa cour… Cette plante devient une distraction, voir une obsession pour Charney… Cette plante devient une fleur dont il tombe carrément amoureux. Mais il faut lire cette histoire dans son symbolisme plutôt que dans les images précises qui sont présentés. Cette fleur représente une femme, la pureté, l’amour véritable.

Et c’est par cette fleur que le prisonnier est emmené à comprendre de vrais amitiés autour de lui dans sa prison éloignée du monde, et un vrai amour qui se cache entre les murs… Amour et amitié, choses qu’il n’a pas pu apprendre tandis qu’il était à l’extérieur. Quel endroit étrange pour découvrir ces réalités…mais cela va de soi, car ce n’est en se retournant vers l’intérieur au calme que l’on se trouve.

C’est une belle histoire intime, émouvante et délicate, à lire au repos, à l’écart des foules, pelotonné contre son ou sa chéri.